La primera misión en la superficie al otro lado de la luna está en marcha.

La robótica nave espacial china Chang’e 4 salió de la Tierra hoy (7 de diciembre) y se lanzó sobre un cohete Long March 3B desde el Centro de Lanzamiento de Satélites de Xichang a las 1:23 pm EST (18:23 GMT; 2:23 A.M. del 8 de diciembre). hora local de China).

Si todo va según lo planeado, Chang’e 4 hará el primer aterrizaje de la historia en el lado lunar en algún momento a principios de enero. La misión, que consiste en un módulo de aterrizaje estacionario y un vehículo de exploración, realizará una variedad de trabajos científicos y plantará una bandera para la humanidad en una región que aún no se ha explorado hasta la fecha.

Donde ninguna sonda ha ido antes

La luna tarda aproximadamente la misma cantidad de tiempo para girar una vez en su eje que para orbitar nuestro planeta. Entonces, aquí en la Tierra, siempre vemos la misma cara de nuestro vecino cósmico.

El lado lejano de la luna y la Tierra distante, fotografiado por el módulo de servicio de la misión Chang'e 5 T1 de China en 2014. La misión Chang'e 4 se lanzó hacia el lado lejano el 7 de diciembre de 2018
El lado lejano de la luna y la Tierra distante, fotografiado por el módulo de servicio de la misión Chang’e 5 T1 de China en 2014. La misión Chang’e 4 se lanzó hacia el lado lejano el 7 de diciembre de 2018. Crédito: Chinese Academy of Sciences

Ese sería el lado más cercano. El lado lejano permanece para siempre fuera de la vista. Comunicarse con un módulo de aterrizaje o rover del otro lado es difícil, ya que la totalidad del cuerpo sólido y rocoso de la Luna bloquearía las señales directas que viajan de un lado a otro.

Para resolver este problema, China lanzó un satélite llamado Queqiao en mayo pasado. Queqiao se ha instalado en el punto 2 de Lagrange de la Tierra-luna, un lugar gravitacionalmente estable más allá de la luna desde el cual el satélite podrá transmitir comunicaciones entre el control de la misión y el Chang’e 4.

Las señales de la nave espacial probablemente provengan del suelo del Cráter Von Kármán, un agujero de 186 kilómetros en el suelo que es el lugar de aterrizaje esperado de la misión.

El Yutu Moon Rover de China, fotografiado por el módulo de aterrizaje Chang'e 3 en diciembre de 2013
El Yutu Moon Rover de China, fotografiado por el módulo de aterrizaje Chang’e 3 en diciembre de 2013. Crédito: CASC / Ministerio de Defensa de China

Muchos datos

Chang’e 4 cuenta con un total de ocho instrumentos científicos. Los módulos de aterrizaje se denominan Landing Camera (LCAM), Terrain Camera (TCAM), Low Frequency Spectrometer (LFS) y Lunar Lander Neutrons and Dosimetry (LND) proporcionados por Alemania.

Este equipo permitirá a Chang’e 4 caracterizar sus alrededores con gran detalle. Por ejemplo, el LFS devolverá datos sobre la composición de la superficie, mientras que el LPR extraerá la estructura en capas del subsuelo de la luna.

Dicha información podría ayudar a los científicos a comprender mejor por qué el lado lejano lunar es tan diferente del lado cercano.

Chang’e 4 también llevará a cabo algunos trabajos de radioastronomía, aprovechando la paz y la tranquilidad en el lado opuesto, que está protegido de la señal de radio que viene de la Tierra. Queqiao también está recopilando datos astronómicos, utilizando un instrumento a bordo llamado Explorador de Baja Frecuencia Países Bajos-China .

La nave espacial también lleva un experimento biológico: una pequeña lata que contiene huevos de gusano de seda y semillas de tomate y plantas de Arabidopsis. Los investigadores mantendrán un registro de cómo estos organismos viven y se desarrollan en la superficie lunar.

Imagen de portada: Un cohete Long March 3B lanza la sonda lunar Chang’e 4 de China desde el Centro de Lanzamiento de Satélites de Xichang el 7 de diciembre de 2018. Crédito: Jiang Hongjing / Xinhua / Zuma

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