La Luna es el hogar de uno de los mayores cráteres de impacto conocidos en el Sistema Solar. De 2.500 kilómetros de ancho, la Cuenca del Polo Sur-Aitken en el otro extremo de la Luna cubre casi una cuarta parte de la superficie lunar, y hay algo masivo enterrado debajo.

No podemos verlo desde aquí en la Tierra, pero las lecturas detalladas realizadas utilizando orbitadores lunares indican que hay algo lo suficientemente grande debajo de ese cráter como para causar una anomalía gravitacional significativa.

Peter James, geofísico de la Universidad de Baylor, dijo en un comunicado:

“Imagínese tomar una pila de metal cinco veces más grande que la Isla Grande de Hawaii y enterrarla bajo tierra. Eso es aproximadamente cuánta masa inesperada detectamos”.

Una gran anomalía metálica

La anomalía fue descubierta en dos conjuntos de datos. El primero fue de la misión GRAIL de la NASA, un par de naves espaciales en órbita que mapearon el campo gravitatorio de la Luna en 2011 y 2012 para intentar arrojar algo de luz sobre su estructura interior.

Este dato ya había indicado una anomalía gravitacional, y que la cuenca tenía una densidad superior a la media en comparación con el resto de la superficie lunar. El equipo atribuyó esto a su composición de superficie rica en hierro.

Astrónomos detectan una enorme masa metálica bajo un cráter de la Luna
Crédito: NASA / Goddard Space Flight Center / Universidad de Arizona

Pero cuando el equipo comparó estos hallazgos con los datos de la topografía lunar recopilados por el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, los resultados mostraron algo más: una masa de aproximadamente 2.18 quintillones de kilogramos, que se extiende a más de 300 kilómetros debajo de la superficie.

Los investigadores creen que esta masa está bajo la superficie de la cuenca a más de 800 metros, aproximadamente el 10 por ciento de su profundidad total, lo que explica una depresión en el fondo de la cuenca que se atribuyó previamente a la contracción.

¿Un asteroide metálico?

James dijo:

“Una de las explicaciones de esta masa adicional, es que el metal del asteroide que formó este cráter todavía está incrustado en el manto de la Luna”.

Según las simulaciones por computadora, si las condiciones son las adecuadas, el núcleo de hierro y níquel de un asteroide impactante puede dispersarse en el manto superior, entre la corteza y el núcleo de la Luna.

Esto es lo que pudo haber ocurrido hace 4 mil millones de años, cuando el objeto que creó la cuenca se estrelló contra la Luna.

James dijo:

“Hicimos los cálculos y demostramos que un núcleo suficientemente disperso del asteroide hizo que el impacto pudiera permanecer suspendido en el manto de la Luna hasta el día de hoy, en lugar de hundirse hasta el núcleo de la Luna”.

El cráter más grande en la luna (la luna de la Tierra) tiene una misteriosa masa de metal debajo de su superficie, como puede verse en esta imagen
El cráter más grande en la luna (la luna de la Tierra) tiene una misteriosa masa de metal debajo de su superficie, como puede verse en esta imagen. Crédito: Baylor University

Otra posible explicación tiene que ver con el vulcanismo, del cual la Luna fue una vez un semillero. Hay una alta concentración de óxidos de titanio en el manto lunar, que se cree que se produjo por el enfriamiento y la solidificación de los océanos del magma lunar.

Estos óxidos tienen una gran cantidad de masa, que de alguna manera podría haber estado concentrada debajo de la Cuenca del Polo Sur-Aitken (aunque ese «de alguna manera» aún no se ha explorado).

Cualquiera que sea la explicación, la investigación ha revelado algunas cosas interesantes sobre el interior de la Luna. Por ejemplo, sabemos que no está lo suficientemente fundida para que la masa se hunda en el centro.

Esto también implica que la Luna ha perdido una gran cantidad de energía térmica a lo largo de su vida útil, dijo el equipo. Tal vez el rover Yutu2 de China, actualmente arrastrándose por la Cuenca del Polo Sur-Aitken, pueda arrojar más luz sobre el asunto.

La investigación ha sido publicada en Geophysical Research Letters.

1 Comentario

  1. Hola Buenas noches,digo que tengo la certeza de que la Luna es un satélite artificial.Quiero decir que hay seres habitándola.Ya lo comenté en un espacio anterior y se me tachó de desvarío,por un contertulio,otro me indicó que me meta en mis asuntos,para que deje a los científicos hacer su trabajo. Sabemos muy poco todavía de lo que está ocurriendo por ahí arriba.El tiempo me dará la razón…

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