Alrededor de una enana roja inusualmente tranquila, a 73 años luz de distancia, el satélite TESS de caza de planetas ha identificado tres planetas: un mundo rocoso un poco más grande que la Tierra y dos subneptunos de aproximadamente el doble del tamaño de la Tierra.

Y parecen estar vinculados en una cadena de resonancia, que interactúan gravitacionalmente para producir un patrón en sus períodos orbitales.

La estrella ha sido llamada TOI-270, y sus planetas TOI-270b (el planeta rocoso), TOI-270c y TOI-270d.

El astrofísico Maximilian Günther, del Instituto Kavli de Astrofísica e Investigación Espacial del MIT, dijo en un comunicado:

“TOI-270 es un verdadero Disneylandia para la ciencia de exoplanetas, y uno de los sistemas principales que TESS se propuso descubrir. Realmente puedes hacer todas las cosas que quieras hacer en la ciencia de exoplanetas con este sistema”.

Para ser claros, ninguno de los tres planetas es probable que sean habitables. TOI-270b, un planeta rocoso de aproximadamente 1.25 veces el tamaño de la Tierra, es el más cercano a la estrella, que gira en una órbita completa una vez cada 3.4 días.

Un diagrama de las órbitas planetarias, con la zona habitable representada en verde oscuro y la zona habitable extremófila en verde claro
Un diagrama de las órbitas planetarias, con la zona habitable representada en verde oscuro y la zona habitable extremófila en verde claro. Crédito: Günther et al., Nature Astronomy, 2019

Aunque la estrella es mucho más fría que el Sol, y solo el 40 por ciento de su tamaño, todavía está demasiado cerca para tener agua líquida en la superficie, una de las métricas principales para determinar la habitabilidad.

De los dos subneptunos, uno es 2.42 veces el tamaño de la Tierra, el otro 2.13 veces su tamaño, el más grande tiene una órbita de 5.7 días. Es demasiado cerca para que sean habitables.

El subneptuno más pequeño tiene una órbita de 11.4 días, lo que significa que su atmósfera exterior podría ser habitable en cuanto a temperatura; pero es probable que tenga una atmósfera muy espesa que cree un efecto invernadero, dejando la superficie demasiado caliente para sobrevivir. (Suena un poco como Venus).

En esa proximidad, también es probable que los tres planetas estén bloqueados en forma de marea, lo que significa que el mismo lado siempre se enfrenta a la estrella , lo que no crea las condiciones ideales para la vida.

Sin embargo, el sistema presenta algunas oportunidades raras.

Comencemos con la estrella misma. La mayoría de las enanas rojas son turbulentas y escupen bengalas, pero TOI-270 es más vieja. Y porque está cerca, también es brillante.

Además, debido a que sus planetas pasan entre nosotros y la estrella cuando orbitan, podemos aprender sobre sus atmósferas al estudiar los cambios en la luz de la estrella.

La investigación ha sido publicada en Nature Astronomy. 

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