Las formas extrañas y los diversos colores que se ven en algunas de las lunas de Saturno ahora pueden explicarse, con la ayuda de los datos tomados por la nave espacial Cassini de la NASA antes de que se hundiera en su destino final.

Estas lunas probablemente se unieron a los anillos del planeta y obtuvieron su color ya sea de los volcanes de hielo o de un misterioso material rojo en los anillos, según un nuevo estudio.

Saturno: Muchas lunas como anillos

Saturno no solo posee anillos extraordinarios, sino también más de 60 lunas. Una media docena de estas lunas aparecen vinculadas con los anillos principales del planeta gigante, alojadas en estas características o interactuando gravitacionalmente con ellas para esculpir sus formas e influir en su composición.

Las lunas de los anillos a menudo poseen características extrañas; por ejemplo, Pan y Atlas tienen forma de platillos voladores. Las lunas de Saturno también pueden variar en color de los anillos adyacentes, y los astrónomos han cuestionado por qué aparecen estas diferencias.

Esta imagen de vistas desde la nave espacial Cassini de la NASA muestra tres de las pequeñas lunas de anillo de Saturno: Atlas, Daphnis y Pan
Esta imagen de vistas desde la nave espacial Cassini de la NASA muestra tres de las pequeñas lunas de anillo de Saturno: Atlas, Daphnis y Pan. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

 

La relación entre los anillos del planeta y estas lunas sugiere que los orígenes de los anillos y las lunas y la existencia continua están vinculados, según los investigadores. Trabajos previos sugirieron que las lunas se unieron del material del anillo o que los anillos se formaron a partir de la desintegración de una luna.

Para arrojar luz sobre los misterios de estas lunas, los científicos hicieron que la sonda Cassini de la NASA realizara cinco sobrevuelos cercanos con cinco de estas lunas: Pan, Daphnis, Atlas, Pandora y Epimetheus, antes de que la nave espacial terminara su misión al sumergirse en Saturno. Utilizando datos de seis instrumentos a bordo de la Cassini, los investigadores analizaron la forma, la composición, la estructura y el entorno de estas lunas.

Las lunas de Saturno Prometeo, Pandora y Epimeteo pueden verse entre los anillos del planeta en esta imagen de la nave espacial Cassini. Las nuevas vistas de Pan, Dasphnis, Atlas, Pandora y Epimetheus han sugerido posibles razones para las extrañas formas y colores de esas lunas
Las lunas de Saturno Prometeo, Pandora y Epimeteo pueden verse entre los anillos del planeta en esta imagen de la nave espacial Cassini. Las nuevas vistas de Pan, Dasphnis, Atlas, Pandora y Epimetheus han sugerido posibles razones para las extrañas formas y colores de esas lunas. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Lunas de anillos de Saturno: vista inesperada

Bonnie Buratti, autora principal del nuevo estudio y astrónoma planetaria en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California, dijo en un comunicado:

«Se suponía que esta misión no iba a ocurrir. Se suponía que Cassini solo debía mirar a Saturno y sus anillos y su magnetosfera durante su gran final, pero nos dimos cuenta de que se acercaría a las lunas de anillo de Saturno, y argumentamos que queríamos mirarlos. Por lo tanto, nuestros hallazgos aquí son como un arco encima de la misión Cassini».

Los científicos descubrieron que la aparición de estas lunas de anillo dependía de su posición con respecto a los anillos, siendo Pan la más roja y la más cercana de estas lunas y Epimeteo la más azul y más alejada. Esto sugirió que la apariencia de las lunas dependía de dos factores que compiten entre sí, dijeron los investigadores: contaminación por un material rojo de los anillos principales, que podría consistir en una mezcla de hierro y compuestos orgánicos, y duchas de partículas de hielo o vapor de agua de las columnas volcánicas que se origina en Encélado, una luna de Saturno.

La nave Cassini de la NASA inspeccionó estas cinco lunas de Saturno durante los sobrevuelos cercanos, y aprendió cómo los anillos han influido en su color y tamaño
La nave Cassini de la NASA inspeccionó estas cinco lunas de Saturno durante los sobrevuelos cercanos, y aprendió cómo los anillos han influido en su color y tamaño. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Los investigadores también encontraron que estas lunas tenían bajas densidades. Esto sugirió que los satélites naturales se originaron a partir del material del anillo que se acumula en los núcleos densos, que a veces se acumulan en los ecuadores de estas lunas, lo que ayudaría a explicar las formas del platillo volante de Pan y Atlas.

Buratti dijo:

«Los anillos y estas lunas son realmente el mismo tipo de objeto: los anillos están hechos de pequeñas partículas, y estas lunas son las versiones más grandes de estas partículas. Estas lunas continúan acumulando pequeñas partículas, lo que explica las extrañas características de falda alrededor de sus ecuadores».

Los hallazgos del estudio han sido publicados en la revista Science.

Imagen de portada: Lunas presentes entre los anillos de Saturno. Crédito: NASA-JPL/Caltech

Dejar respuesta

Please enter your comment!
Please enter your name here