Resulta que la galaxia Vía Láctea se ve diferente a la imagen familiar que todos conocemos.

Nuestra galaxia todavía tiene un núcleo central brillante alrededor del cual un disco en espiral orbita, pero ese disco no es tan ordenado como pensaban los científicos. En cambio, está doblado y deformado, según un nuevo mapa en 3D de la galaxia descrito en una investigación publicada el lunes en la revista Nature Astronomy.

El nuevo mapa sugiere que hay muchas cosas que no sabemos sobre el universo y que podemos esperar seguir actualizando nuestro conocimiento sobre incluso las partes del cosmos más cercanas a nosotros.

El nuevo mapa se construyó a partir de una encuesta de 1.339 estrellas llamadas «Cefeidas clásicas». Con frecuencia, los intentos de trazar la ubicación de las estrellas en el cosmos se ven obstaculizados por mediciones engañosas.

A veces los astrónomos llegan a la conclusión de que una estrella particularmente brillante está más cerca de nosotros de lo que realmente es, o que las estrellas con poca luz deben estar muy lejos. Pero las pulsaciones rítmicas de luz emitidas por las Cefeidas permiten a los astrónomos determinar con precisión la distancia a la que se encuentran simplemente midiendo su brillo, de acuerdo con Astronomy.

Usando datos de WISE, un programa de la NASA que buscaba estudiar todo el cielo en infrarrojo, el equipo de astrónomos chinos y australianos observó que las ubicaciones de estas Cefeidas clásicas sugieren una estructura galáctica muy diferente a la que estamos acostumbrados.

Vía Láctea
Vía Láctea. Crédito: Lachy Spratt / Unsplash

Los científicos no investigaron por qué la galaxia se ve como se ve, pero sí supieron adivinar. Un modelo típico de una galaxia espiral como la nuestra, ya sea en la última simulación de la NASA o en una película de ciencia ficción, generalmente muestra una gigantesca masa central alrededor de la cual orbitan sus largos brazos en espiral. Pero los astrónomos detrás de este nuevo documento sugieren que las diversas piezas interconectadas de la galaxia tienen una relación más compleja que eso: a medida que el núcleo central de la galaxia gira sobre su eje, puede estar arrastrando contra los discos externos y sacándolos de la forma.

Cualquiera que sea la razón, está claro que no pensamos tanto en nuestro territorio cósmico.

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