A mediados de 2018, investigadores apoyados por la Agencia Espacial Italiana detectaron la presencia de un lago de aguas profundas en Marte bajo sus casquetes glaciares del polo sur.

Ahora, los investigadores del Arid Climate and Water Research Center (AWARE) de la USC han publicado un estudio que sugiere que las aguas subterráneas profundas podrían estar activas en Marte y podrían originar corrientes superficiales en algunas áreas casi ecuatoriales en Marte.

Agua en Marte, no solo en los polos

Los investigadores de la USC han determinado que el agua subterránea probablemente existe en un área geográfica más amplia que solo los polos de Marte y que existe un sistema activo, a una profundidad de 750 metros, desde el cual el agua subterránea sale a la superficie a través de grietas en los cráteres específicos que analizaron.

Heggy, que es miembro del experimento de radar Mars Express Sounding MARSIS sondeando el subsuelo de Marte, y el coautor de Abotalib Z. Abotalib, investigador postdoctoral en la USC, estudiaron las características de la línea de pendiente recurrente de Marte. Corrientes de agua que aparecen en las paredes de algunos cráteres en Marte.

Pendiente que muestra marcas de agua en las paredes del cráter Palikir en Marte
Pendiente que muestra marcas de agua en las paredes del cráter Palikir en Marte. Crédito: NASA/JPL/University of Arizona

Los científicos pensaban anteriormente que estas características estaban relacionadas con el flujo de agua superficial o el flujo de agua cercano al subsuelo, dice Heggy.

Heggy dijo:

“Sugerimos que esto puede no ser cierto. Proponemos una hipótesis alternativa de que se originan a partir de una fuente de agua subterránea a presión profunda que sale a la superficie moviéndose hacia arriba a lo largo de las grietas del suelo”.

Abotalib. Z. Abotalib, primer autor del artículo, dijo:

“La experiencia que obtuvimos de nuestra investigación en hidrología del desierto fue la piedra angular para llegar a esta conclusión. Hemos visto los mismos mecanismos en el Sahara del norte de África y en la Península Arábiga, y nos ayudó a explorar el mismo mecanismo en Marte”.

Agua subiendo a la superficie de Marte

Los dos científicos concluyeron que las fracturas dentro de algunos de los cráteres de Marte, permitían que los manantiales de agua subieran a la superficie como resultado de la presión que se encontraba debajo. El agua se filtró a la superficie, generando las características lineales agudas y distintas que se encuentran en las paredes de estos cráteres. Los científicos también proporcionan una explicación sobre cómo estas características del agua fluctúan con la estacionalidad en Marte.

El estudio, publicado en Nature Geoscience, sugiere que el agua subterránea podría ser más profunda de lo que se pensaba en áreas donde se observan tales corrientes en Marte. Los hallazgos sugieren que la parte expuesta de estas fracturas de suelo asociadas con estos manantiales como los candidatos principales para explorar la habitabilidad de Marte. Su trabajo sugiere que se deberían desarrollar nuevos métodos de sondeo para estudiar estas fracturas.

La investigación anterior para explorar las aguas subterráneas en Marte se basó en la interpretación de los ecos electromagnéticos devueltos enviados desde los experimentos de sondeo de radar desde la órbita a bordo de Mars Express y Mars Reconnaissance Orbiter. Estos experimentos midieron la reflexión de las ondas desde la superficie y el subsuelo siempre que fue posible la penetración. Sin embargo, este método anterior aún no proporcionó evidencia de la presencia de agua subterránea más allá de la detección del Polo Sur 2018.}

Los científicos han detectado la primera evidencia geológica de un sistema interconectado de reservorios de agua muy por debajo de la superficie de Marte. Esto incluye canales, valles, deltas curvadas, terrazas escarpadas y depósitos de sedimentos en forma de abanico, como se ilustra arriba
Los científicos han detectado la primera evidencia geológica de un sistema interconectado de reservorios de agua muy por debajo de la superficie de Marte. Esto incluye canales, valles, deltas curvadas, terrazas escarpadas y depósitos de sedimentos en forma de abanico, como se ilustra arriba. Crédito: NASA / JPL-Caltech

Los autores de este estudio actual utilizaron imágenes ópticas de alta resolución y modelos para estudiar las paredes de los grandes cráteres de impacto en Marte. El objetivo era correlacionar la presencia de fracturas con las fuentes de corrientes que generan flujos de agua cortos.

Marte similar a la Tierra

Heggy dijo:

“El agua subterránea es una fuerte evidencia de la similitud pasada entre Marte y la Tierra; sugiere que tienen una evolución similar, en cierta medida”.

Él dice que esta profunda fuente de agua subterránea es la evidencia más convincente de las similitudes entre los dos planetas; sugiere que ambos pueden haber tenido períodos húmedos el tiempo suficiente para crear un sistema de aguas subterráneas tan activo.

Para Heggy, este estudio en particular no trata sobre la colonización. Pero dice que estos flujos de agua raros y desconcertantes en Marte son de gran interés para la comunidad científica.

El nuevo estudio sugiere que el agua subterránea que es la fuente de estos flujos de agua podría estar a profundidades que comienzan a 750 metros de profundidad. «Dicha profundidad requiere que consideremos técnicas de sondeo más profundas para buscar la fuente de este agua subterránea en lugar de buscar fuentes de agua poco profundas», dice Heggy.

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